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La chouette d'or



Sur la trace de la Chouette d'Or est un jeu de sagacité organisé sous la forme d'une chasse au trésor. Lancée le 15 mai 1993, c'est à ce jour la chasse au trésor ayant la plus grande longévité. Ironie du sort, son concepteur affirmait l'avoir "programmée" pour une période de 8 à 14 mois !
Le précédent "record" avait été établi par une chasse britannique intitulée Quest : A Zetetic Treasure Hunt qui aura duré 13 ans et 7 mois (septembre 1992 - mars 2006).
Pour l'emporter il faut résoudre onze énigmes publiées dans un ouvrage d'une quarantaine de pages (réédité à trois reprises, en 1993 et 1995 et1997). Ce livre vendu à environ 70 000 exemplaires est aujourd'hui épuisé chez ses éditeurs successifs, mais est néanmoins disponible au téléchargement avec l'accord de l'auteur.
Chacune d'elles est constituée d'un titre, d'un texte et d'un visuel. Ces visuels sont la reproduction de tableaux originaux du peintre et sculpteur Michel Becker. Ils ont été composés selon un cahier des charges établi par Max Valentin. Ils participent donc pleinement à la localisation du trésor. La résolution des onze énigmes permet d'isoler une zone de la taille d'une ville moyenne située en France métropolitaine.
Pour localiser le lieu précis de l'enfouissement à l'intérieur de cette zone il convient de résoudre une douzième et ultime énigme « cachée » au sein des précédentes.

La Chouette d'Or qui constitue le lot principal de cette chasse au trésor est une sculpture réalisée par Michel Becker représentant, comme son nom l'indique, une chouette ailes déployées, d'environ 50 centimètres d'envergure, pour un poids d'environ 10 kg, en or et argent, rehaussée de diamants.
Cet objet d'art unique a initialement été estimé à un million de francs (environ 150 000 euros) mais un collectionneur de nationalité suisse est entré en contact avec l'auteur pour proposer au futur découvreur la somme de trois millions de francs français (plus de 450 000 euros). Ce n'est pas la Chouette d'Or elle-même qui a été enterrée, mais sa copie grandeur nature en bronze. La personne qui trouvera cette contremarque pourra l'échanger contre la Chouette d'Or auprès de l'huissier de justice chargé du contrôle du jeu.
Extrait du règlement de la chasse Règlement publié par les éditions MANYA en 1993 : ARTICLE 5 Sera réputée gagnante la personne qui, la première, aura décrypté l'énigme finale permettant de localiser la cache.

Repères chronologiques : La contremarque a été enterrée le 24 avril 1993 à 3H30 du matin. Le 3 juin 199310 Max Valentin ouvre un serveur Minitel (3615 MANYA devenu 3615 MAXVAL) destiné à répondre publiquement ou en privé aux questions des joueurs concernant cette chasse. Ce serveur ferme ses portes fin décembre 2001.
Durant cette période 38 152 messages publics y auront été composés. Un article de Florence Aubenas du 13 septembre 1993 et publié dans le journal Libération est le premier d'une longue liste consacré à ce jeu. La chasse au trésor, en s'éternisant, donne lieu à des échanges en ligne et à une communauté autour de forums successifs.

Un forum sur Club-Internet démarre le 13 février 1996. Il cesse de fonctionner le 10 septembre de la même année suite à un problème technique qui ne sera jamais corrigé. En septembre 1996, un chasseur de chouette collaborateur de la société de conseil et de services EdelWeb ouvre sur le serveur de la société un forum dédié à cette chasse au trésor. Ce forum reste ouvert et d'accès gratuit pendant plus de trois ans.
Fin 1999, EdelWeb ferme l'accès au forum faute de collaborateur disponible pour le gérer, mais assure la transition auprès de chasseurs de chouette qui reprennent le flambeau. La plupart des participants se retrouvent sur le forum qui deviendra LaChouette.net. Une association à but non lucratif nommée A2CO (Association des Chercheurs de la Chouette d'Or) est fondée en 2003.
Le 4 décembre 2002, un canular circule, prétendant que la Chouette aurait été découverte en Dordogne. Le 3 mai 2003 une chasse hommage A la recherche de la mini-chouette d’or est organisée pour célébrer les dix ans du jeu16.
Le 18 octobre 2006, le message n° 73778 17 publié par Max Valentin sur le forum de l'A2CO indique qu'à la suite de la liquidation judiciaire en octobre 2004 de la société chargée de la location du coffre-fort renfermant la Chouette d'Or, celle-ci est depuis près de deux ans en la possession d'un liquidateur judiciaire.
Diverses procédures judiciaires aboutissent finalement à l'arrêt rendu le 15 janvier 2009 par la Cour d'Appel de Versailles, qui ordonne au liquidateur de remettre la Chouette d'Or entre les mains de l'huissier de justice chargé de contrôler la bonne fin du jeu18.
Le 24 avril 2009 Max Valentin meurt.
Le livre comportant les 11 énigmes a été édité à trois reprises : Sur La Trace De La CHOUETTE D'OR, Manya, 1993, 42 p. (ISBN 2-87896-067-X)
Sur La Trace De La CHOUETTE D'OR, Hermé & Max Valentin, 1995, 54 p. (ISBN 2-86665-170-7)
Sur La Trace De La CHOUETTE D'OR, Michel Lafon & Editions du Trésor, 1997, 63 p. (ISBN 2-84098-304-4). Cette troisième édition comporte également l'intégralité des 26 I.S. officiellement diffusées dans différents médias entre 1993 et 1996.
La communauté en ligne issue de cette chasse au trésor a fait l'objet d'une étude socio-ethnographique, qui comporte en annexe un entretien avec Max Valentin :
Patrick Schmoll, Chasseurs de trésors. Socio-ethnographie d'une communauté virtuelle, Néothèque, 2007, 145 p. (ISBN 978-2-35525-052-1)